I banjonist : Clarence Holiday

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A Baltimora ha frequentato una scuola per ragazzi con il suonatore di banjo Elmer Snowden. Entrambi suonarono il banjo con varie band jazz di Baltimora, inclusa la band di Eubie Blake . All’età di 16 anni, Holiday divenne il padre celibe di Billie Holiday. Raramente visitava Harris o sua figlia.
Si trasferì da Baltimora a Filadelfia quando aveva 21 anni.
Morì nel 1937. Durante la prima guerra mondiale fu esposto a gas mostarda. Si ammalò di un disturbo polmonare mentre era in tournée in Texas e gli fu rifiutato il trattamento in un ospedale locale. Quando accettò di prendersi cura, gli fu permesso solo nel reparto Jim Crow dell’ospedale dei veterani : la polmonite era iniziata e senza antibiotici, la malattia era fatale. Due anni dopo Billie Holiday registrò la canzone “Strange Fruit”, ricordando la morte di suo padre.
Holiday suonava la chitarra ritmica e il banjo come membro della Fletcher Henderson Orchestra (1928-1933). Ha anche registrato con Benny Carter (1934) e Bob Howard (1935) e ha lavorato con Charlie Turner (1935), Louis Metcalf (1935-1936) e Don Redman Big Band (1936-1937).

I banjonist : Bert Kelly ★

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Bert Kelly (2 giugno 1882 a Cedar Rapids, Iowa – gennaio 1968 a Long Beach, New York) era un musicista americano, che ha aperto la strada al jazz come banjoist, bandleader, educatore, promotore, proprietario di un night club e operatore di night club. Dopo esperienze professionali a Seattle e San Francisco, Kelly si trasferì a Chicago nel 1914 dove prosperò come banjoista, capofila e promotore. Nel 1915 – prima del divieto degli Stati Uniti – fondò e gestì un locale di Chicago chiamato “Bert Kelly’s Stables”, dove i patroni furono introdotti al primo jazz.
Kelly affermò che la sua band  fu la prima a pubblicare la parola “jazz” nel 1915. Nel 1914, l’uso della parola “jass” (precursore della parola “jazz”) fu proibito nella compagnia mista di Chicago. Poco prima di vincere le elezioni del sindaco di Chicago alla fine del 1914, il primo capo della polizia di Bill Thompson ordinò a Bert Kelly’s Stables – il primo “locale” di Rush Street – di abbattere uno striscione pubblicitario “Jass Music”. E, l’opinione pubblica approvaò. Nell’autunno del 1915, la band di Kelly si esibiva al College Inn di Chicago. Kelly dirigeva e suonava la batteria, Wheeler Wadsworth (né Frank Wheeler Wadsworth; 1889-1929) era al sassofono; William Ahearn era al piano e Sam Baum alla batteria. Parafrasando un articolo di giornale del 1919 di un giornalista che parlava di jazz, Walter J. Kingsley (1876-1929), la band suonò blues, esitazioni e pittoresche melodie sincopate, e fu piuttosto attrante per la mania della vita notturna di Chicago.
Thomas Meighan, una star del cinema, una sera ha dato una festa e ha assunto la band di Kelly per la musica da ballo. Tra gli ospiti Emmy Wehlen, Julian Eltinge, Jeanne Eagels e Grace George. Richard Travers l’ha filmato. In un segmento che mostra i musicisti, ha inserito la didascalia, “The Originators of Jazz”. Successivamente, la band di Kelly fu conosciuta come una “jazz band”.

I banjonist : Sterling Conaway

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Conaway ha suonato all’inizio della sua carriera con Duke Ellington nella sua città natale di Washington, DC, poi si è trasferito a Chicago, dove si è unito alla band di Carroll Dickerson. Ha suonato nella band di Cyril Fullerton nel 1924 e registrato con Helen Gross su ukulele. Più tardi negli anni 1920 si trasferì in Europa, dove lavorò con Eddie South, Noble Sissle, Freddy Johnson, Freddy Taylor e Leon Abbey, nonché con i suoi gruppi. Era a Bombay nel 1936, suonava con Crickett Smith, ma tornò negli Stati Uniti nel 1939.

I banjonist : Charlie Dixon

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Charles Edward “Charlie” Dixon (31 dicembre 1898, Jersey City, New Jersey – 6 dicembre 1940, New York City) era un banjoista jazz americano.
Tra il 1921 e il 1923, Dixon fu membro degli Original Jazz Hounds di Johnny Dunn,  una delle numerose formazioni guidate dai Dunn che registrarono a New York in quel periodo per l’etichetta Columbia. Dixon ha suonato in ensemble locali a Boston e New York prima di diventare membro dell’orchestra di Sam Wooding nel 1922. Wooding era stato nella band di Dunn allo stesso tempo. Nel 1923 si unì a Fletcher Henderson, suonando e scrivendo accordi per lui fino al 1928 e continuando a scrivere classifiche per Henderson dopo la sua partenza. Ha suonato con Henderson in formati sia piccoli che grandi, e ha registrato negli pseudonimi gruppi di Henderson come i Dixie Stompers. Tra i musicisti con cui ha suonato sotto Wooding e Henderson c’erano Kaiser Marshall, Louis Armstrong, Ralph Escudero, Coleman Hawkins, Don Redman ed Elmer Chambers. Ha anche suonato in piccoli gruppi accompagnando cantanti come Bessie Smith, Ma Rainey, Trixie Smith e Alberta Hunter negli anni ’20.
Negli anni ’30, ha guidato una band che ha accompagnato la ballerina Cora LaRedd, e arrangiato e composto per Chick Webb. A differenza della maggior parte dei banjoisti della sua epoca, non è mai passato alla chitarra, e il suo lavoro sul banjo è spesso difficile da ascoltare nei dischi.

Banjonist : Elmer Snowden

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elmer snowdenElmer Snowden è nato a Baltimora da Gertude Snowden e aveva un fratello, James. Un un mese prima del suo diciassettesimo compleanno, stava già elencando la sua occupazione come “musicista”, mentre viveva con sua madre e il censimento federale del 1920 lo trovava ancora a casa, impiegato come “musicista in una sala da ballo”.
Snowden era il leader originale dei Washingtonians, un gruppo che portò a New York City dalla capitale nel 1923. Incapace di ottenere una prenotazione, Snowden mandò a chiamare Duke Ellington, che era con il gruppo quando registrò tre test per Victor che rimasero non emessi e, presumibilmente, sono persi. Alla fine Ellington prese il comando della band che conteneva il nucleo di quella che in seguito divenne la sua famosa orchestra.
Snowden ha fatto numerose apparizioni come musicista di sessione, sideman o accompagnatore su quasi tutte le etichette di New York City dal 1923 in poi, spesso in trio con Bob Fuller sul clarinetto e Lou Hooper al pianoforte. Sebbene questi musicisti accompagnassero dozzine di famose cantanti blues femminili, raramente ricevettero il nome di riconoscimento, ad eccezione di due parti con Bessie Smith nel 1925 e sei parti con i Sepia Serenaders nel 1934.
Snowden era anche un famoso bandleader – Count Basie, Jimmie Lunceford, Bubber Miley, “Tricky Sam” Nanton, Frankie Newton, Benny Carter, Rex Stewart, Roy Eldridge e Chick Webb sono tra i musicisti che hanno lavorato nelle sue varie band.
Molto attivo negli anni 1920 come agente e musicista, Snowden un tempo aveva cinque band che suonavano sotto il suo nome a New York, una delle quali era guidata dal pianista Cliff Jackson. La maggior parte delle sue band non furono registrate, ma una band Snowden che includeva Eldridge, Al Sears, Dicky Wells e Sid Catlett apparve in un film del 1932, Smash Your Baggage.
Sebbene Snowden abbia continuato a essere musicalmente attivo per tutta la sua vita, dopo la metà degli anni ’30, con la pensione del suo partner musicale di lunga data Bob Fuller, la sua carriera è stata di relativa oscurità a New York. Ha continuato a suonare negli anni ’30, ’40 e ’50, ma era lontano dalle luci della ribalta. Dopo una disputa con l’unione dei musicisti a New York, si trasferisce a Filadelfia, dove insegna musica, annoverando tra i suoi allievi il pianista Ray Bryant, suo fratello, il bassista Tommy Bryant e il sassofonista Sahib Shihab
Snowden lavorava come addetto al parcheggio nel 1959 quando Chris Albertson, allora disc jockey di Philadelphia, lo incontrò. Nel 1960, Albertson riunì Snowden e il cantante-chitarrista Lonnie Johnson per due album Prestige, assemblò un quartetto che includeva Cliff Jackson per una sessione di Riverside, Harlem Banjo e, nel 1961, una sessione di sestetto con Roy Eldridge, Bud Freeman, Jo Jones e Ray e Tommy Bryant: è stato distribuito sulle etichette Fontana e Black Lion.
Nel 1963, quando la sua carriera aumentò, Snowden apparve al Newport Jazz Festival. Si trasferisce quindi in California per insegnare all’Università della California, a Berkeley, e suona con Turk Murphy, oltre a prendere studenti privati ​​per lezioni di chitarra e banjo. Ha girato l’Europa nel 1967 con il Newport Guitar Workshop.
Nel 1969 Snowden tornò a Filadelfia, dove morì il 14 maggio 1973.

I Banjonist (e non solo) : Narvin Kimball

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narvin kimballNarvin Kimball (2 marzo 1909 – 17 marzo 2006) era un musicista jazz che suonava banjo e contrabbasso ed era anche noto per la sua bella voce.
Il mancino virtuoso suonatore di banjo è nato a New Orleans, in Louisiana, figlio del famoso bassista
Henry Kimball. Suonava professionalmente a metà degli anni ’20 con gruppi come le band di Fate Marable e Papa Celestin. Ha sposato un membro della Tuxedo Jazz Band di Celestin, la pianista Jeanette Kimball (nata Salvant).
Negli anni ’30, durante la Grande Depressione, Kimball passò al contrabbasso per suonare in gruppi swing come quelli di Sidney Desvigne, ma la musica non forniva abbastanza denaro; lavorò come postino. Ha continuato a suonare musica la sera, guidando la sua band chiamata “Narvin Kimball’s Gentlemen of Jazz”.
Dopo la seconda guerra mondiale formò un gruppo di cantanti chiamato “The four tones” con Alvin AlcornLouis Barbarin che riscosse un certo successo locale.
Intorno al 1960 con il risveglio dell’interesse per il jazz tradizionale, Kimball riuscì a tornare a suonare il banjo in modo professionale. Ha suonato regolarmente in locali del quartiere francese come Preservation Hall e Dixieland Hall, in quest’ultima spesso dirigendo una band con il suo nome. Tuttavia, ha continuato a lavorare come postino fino al suo pensionamento nel 1973; fino ad allora ha fatto solo brevi tour fuori città mentre era in vacanza dal suo lavoro postale. Ha suonato in tournée negli Stati Uniti e in Europa con la Preservation Hall Jazz Band. Il suo cantato su “Georgia on My Mind” è stato un punto fermo dello spettacolo. Era il membro più anziano della band alla sua pensione nel 1999 all’età di 90 anni.
Quando l’uragano Katrina stava minacciando New Orleans, nel 2005, il leader della Preservation Hall Ben Jaffe fece in modo di assicurarsi che Kimball e sua moglie fossero evacuati a Baton Rouge. Morì in Carolina del Sud.

Guitar corner (e non solo) : Danny Barker ★

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danny barkerDanny Barker è nato da una famiglia di musicisti a New Orleans nel 1909, nipote del bandleader  Isidore Barbarin e nipote del batterista Paul Barbarin.
Ha suonatoo il clarinetto e la batteria prima di passare all’ukulele che sua zia gli regalò, e poi un banjo.
Barker ha iniziato la sua carriera come musicista in gioventù con il suo gruppo di strada, i Boozan Kings, e ha anche girato il Mississippi con il fratellino Montgomery. Nel 1930 si trasferì a New York City e passò alla chitarra. Il giorno del suo arrivo a New York, suo zio Paul lo portò al Rhythm Club, dove vide un’esibizione stimolante di Cotton Pickers di McKinney. Era la loro prima esibizione a New York come band.
BArker ha suonato con diversi acts quando si è trasferito a New York, tra cui  Billy Fowler e White Brothers. Ha lavorato con Buddy Harris nel 1933, Albert Nicholas nel 1935, Lucky Millinder dal 1937 al 1938 e Benny Carter nel 1938. Durante il suo periodo a New York, ha spesso suonato con musicisti delle Indie occidentali, attirati dalla sua origine creola.
Dal 1939 al 1946 ha spesso registrato con Cab Calloway e ha iniziato con il suo gruppo con sua moglie Blue Lu Barker dopo aver lasciato Calloway. Il 4 settembre 1945 registrò con il pianista jazz nativo dell’Ohio, Charles Thompson , e i sassofonisti Dexter Gordon e Charlie Parker. Nel 1947 si esibì di nuovo con Lucky Millinder e anche con Bunk Johnson. Tornò a lavorare con Al Nicholas nel 1948 e nel 1949 riunì gli sforzi con sua moglie in un gruppo.
Durante gli anni ’50 era principalmente un musicista indipendente, ma ha lavorato con suo zio Paul Barbarin dal 1954 al 1955. A metà degli anni ’50 andò in California per registrare di nuovo con Albert Nicholas. Si è esibito al Newport Jazz Festival del 1960 con Eubie Blake. Nel 1963 lavorava con Cliff Jackson, e poi nel 1964 apparve alla Fiera mondiale alla guida del suo gruppo. All’inizio degli anni ’60 formò un gruppo che chiamò Cinderella.
Nel 1965, Barker tornò a New Orleans e prese posizione come assistente del curatore del New Orleans Jazz Museum. Nel 1970 fondò e guidò una banda di ottoni sponsorizzati dalla chiesa per i giovani – la Marching Band di Fairview Baptist Church – che divenne popolare. Il reverendo Andrew Darby, Jr., pastore della chiesa battista di Fairview, incaricò il “Fratello” Barker di formare una band cristiana, e Barker attraversò il quartiere della chiesa per arruolare giovani musicisti. La band Fairview ha lanciato le carriere di numerosi musicisti professionisti che hanno continuato a esibirsi in brass band e contesti jazz mainstream, tra cui Leroy Jones, Wynton Marsalis, Branford Marsalis, Kirk Joseph, Nicholas Payton, Shannon Powell, Lucien Barbarin, Dr. Michael White e altri. Come lo descrisse Joe Torregano, un altro ex alunno della band Fairview, “Quel gruppo ha salvato il jazz per una generazione a New Orleans
Negli anni successivi la band divenne nota come la Dirty Dozen Brass Band. Durante quel periodo, ha anche guidato la French Market Jazz Band.
Barker ha suonato regolarmente in molti locali di New Orleans dalla fine degli anni ’60 ai primi anni ’90, oltre al tour. Durante la stagione del Mardi Gras del 1994, Barker regnò come re di Krewe du Vieux. Ha anche pubblicato un’autobiografia e molti articoli su New Orleans e la storia del jazz.
Save the bones – 1988

Banjonist : Johnny St. Cyr ★

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johnny st cyrJohnny St. Cyr (17 aprile 1890 – 17 giugno 1966) era un banjoista e chitarrista jazz americano.
St. Cyr è nato a New Orleans, in Louisiana. Ha suonato per diverse importanti band di New Orleans prima di trasferirsi a Chicago nel 1923. È più comunemente ricordato come membro dei gruppi Hot Five e Hot Seven di Louis Armstrong.
Ha anche suonato con i Red Hot Peppers di Jelly Roll Morton. Compose lo standard popolare “Oriental Strut”, noto per la sua sequenza di accordi avventurosa.
Dal 1961 fino alla sua morte nel 1966, St. Cyr fu il capofila degli Young Men di New Orleans che si esibirono a Disneyland. È morto a Los Angeles, in California, ed è sepolto nel cimitero di Evergreen, a Los Angeles