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Fiati e d’intorni : Don Ellis

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Ellis è nato a Los Angeles, in California, il 25 luglio 1934. Suo padre era un ministro metodista e sua madre un organista di chiesa. Ha frequentato la West High School di Minneapolis, MN. Dopo aver partecipato a un concerto della Big Band di Tommy Dorsey, si è interessato per la prima volta al jazz. Altre prime ispirazioni furono Louis Armstrong e Dizzy Gillespie. Si è laureato alla Boston University nel 1956 con una laurea in composizione musicale.
Il primo lavoro di Ellis fu con la band di Glenn Miller, in seguito diretta da Ray McKinley.
Rimase con la band fino al settembre 1956, quando si unì alla Seventh Army Symphony Orchestra degli Stati Uniti e alla Soldiers ‘Show Company.
Ellis fu trasferito a Francoforte, in Germania per dovere.
Nella banda dell’esercito, Ellis ha incontrato il pianista Cedar Walton e i sassofonisti Eddie Harris e Don Menza. Mentre era in quella band, Ellis ebbe la sua prima opportunità di comporre e organizzare per una big band.
Dopo due anni, Don Ellis lasciò la banda dell’esercito e si trasferì al Greenwich Village di New York City. Era in grado di ottenere un po ‘di lavoro, ma principalmente con gruppi di danza e altri lavori locali.
Ha fatto un breve tour con il leader della band Charlie Barnet e si è unito a  Maynard Ferguson nella primavera del 1959. Rimase con Ferguson per nove mesi.
Poco dopo, Ellis è stato coinvolto nella scena jazz d’avanguardia di New York City.
È apparso negli album di Charles Mingus, Eric Dolphy e George Russell, lavorando in quel sestetto per due anni.
Sotto il suo nome, Ellis condusse diverse sessioni con piccoli gruppi tra il 1960 e il 1962, che includevano, tra gli altri, Jaki Byard , Paul Bley,  Gary Peacock, Ron Carter,  Charlie Persip e Steve Swallow .
L’ultimo, Essence, è stato registrato a metà luglio 1962.
Il 3 giugno 1962, Ellis eseguì la liturgia jazz Evensong, composta da Edgar Summerlin.
La performance ebbe luogo al First International Jazz Festival di Washington, DC, e fu trasmessa da Look Up and Live il 12 agosto 1962. Ellis si esibì al fianco di Lou Gluckin alla tromba,  J.R Monterose al sassofono tenore, Eric Dolphy al flauto, Slide Hampton al trombone, Dick Lieb al trombone basso, Barry Galbraith alla chitarra, Ron Carter al basso e Charlie Persip alla batteria.
Nell’ottobre 1962 Ellis si recò in Polonia per partecipare al Jazz Jamboree del 1962 a Varsavia; la sua performance in quartetto è stata parzialmente documentata su un EP da 10 pollici solo polacco.
Ellis ha raccontato la sua esperienza in un articolo intitolato Warsaw Diary, che è stato stampato nel numero del 3 gennaio 1963 della rivista Down Beat. 
A dicembre Ellis partecipò al Jazz Workshop dell’NDR ad Amburgo, in Germania,  e all’inizio del 1963 si recò a Stoccolma, in Svezia
Mentre era lì, divenne piuttosto noto per la sua sperimentazione con eventi, simili a quelli usati dai membri del movimento artistico Fluxus.
Tornato a New York, Ellis formò la Improvisational Workshop Orchestra, che fece il suo debutto il 10 febbraio 1963 al Five Spot. (Un altro nastro dello stesso gruppo è elencato nella Don Ellis Collection come registrato il 9 febbraio,  ma potrebbe essere un nastro di prova.)
La performance aveva una qualità simile a quelle fornite da Ellis in Svezia: insoliti dispositivi artistici sono stati impiegati, come artisti che usano le carte per determinare gli ordini di eventi e musicisti che usano i loro strumenti per interpretare il lavoro di un pittore. Sono stati impiegati alcuni elementi musicali non comuni, come l’uso di ritmi e scale arabe e il movimento del piede.
Nel 1964, Ellis iniziò gli studi universitari in etnomusicologia presso l’Università della California, a Los Angeles, dove studiò con il musicista indiano Harihar Rao. Fortemente ispirato da Rao, Ellis ha cercato di implementare metri dispari in un contesto improvvisato occidentale e (con Rao) è stato coautore dell’articolo del 1965 “An Introduction to Indian Music for the Jazz Musician”.
Ellis formò brevemente la prima versione della sua big band in questo momento, ma la sciolse quando ricevette una borsa di studio Creative Associate finanziata dalla Rockefeller Foundation presso l’Università presso il Center of the Creative and Performing Arts orientato alla musica classica contemporanea di Buffalo per l’accademico 1964-1965 anno. Durante la sua permanenza a Buffalo, Ellis ha eseguito brani jazz, serialistici e aleatori e altre forme di composizione con figure come Lukas Foss, George Crumb e Paul Zukofsky.
Mentre era a New York, Ellis è stato coinvolto in diversi progetti Third Stream. Una performance dal vivo dell’8 febbraio 1964 al Lincoln Center fu girata per la serie Young People’s Concerts di Leonard Bernstein. Si è esibito con altri musicisti jazz insieme alla Filarmonica di New York in “Improvisations for Orchestra and Jazz Soloists” di Larry Austin (1961) e “Journey Into Jazz” (1962) di Gunther Schuller. Una successiva registrazione del pezzo di Austin, con Ellis, il bassista Barre Phillips, il batterista Joe Cocuzzo e la New York Philharmonic (diretta da Bernstein) fu pubblicata su un album intitolato Leonard Bernstein Conducts Music Of Our Time (1965).
Nel novembre 1967, la prima sinfonia di Ellis, “Contrasts for Two Orchestras and Trumpet”, fu debuttata dalla Los Angeles Philharmonic Orchestra diretta da Zubin Mehta. 
Ritornato sulla costa occidentale, Ellis ha formato il Hindustani Jazz Sextet, che ha esplorato alcuni dei concetti che aveva imparato all’UCLA.
Il Sextet è considerato la prima band del suo genere in America.
Il Sextet era incentrato su Ellis e il suo mentore, Harihar Rao, che suonava sitar e tabla, ma includeva anche il vibrafonista Emil Richards, il batterista Steve Bohannon, i bassisti Chuck Domanico e Ray Neapolitan e il pianista Dave Mackay . Almeno una performance ha visto anche la presenza del sassofonista Gabe Baltazar.
La band ha eseguito composizioni originali come “Sweet Nineteen”, “Turks Works” e “Bombay Bossa Nova”. Nel 1966, il gruppo ha eseguito la composizione di Ellis “Synthesis” al Los Angeles Music Center. Il 14 luglio di quell’anno, il Sextet si esibì al The Fillmore di San Francisco come atto di apertura dei Greatful dead e dei Big Brother and the Holding Company.
Ellis ha continuato a scrivere arrangiamenti e provare quella che sarebbe diventata la Don Ellis Orchestra. Questa band ha suonato ogni lunedì sera per quasi un anno  al Club Havana e poi a Bonesville a Hollywood, dove ha iniziato ad attirare i fan. 
La band ha guadagnato denaro facendo pagare l’ammissione alle prove. Alcuni dei membri hanno iniziato una campagna di scrittura di lettere di successo che ha portato a un invito al Monterey Jazz Festival del 1966.
Holton costruì ad Ellis una tromba personalizzata che ricevette nel settembre 1965. La sua (quarta) valvola aggiuntiva gli ha permesso di produrre quarti di tono. L’ispirazione per questo potrebbe essere dovuta ai suoi studi sulla musica indiana, che include toni piegati che alcuni etnomusicologi chiamano “microtoni”. Tuttavia, era probabilmente più il risultato del coinvolgimento di Ellis con la musica classica d’avanguardia in cui molti compositori stavano sperimentando tonalità e intervalli occidentali, in particolare Harry Partch, con il quale Ellis è noto per aver incontrato e discusso idee.
Tutti questi elementi insoliti combinati per creare un’esperienza musicale diversa da qualsiasi cosa il pubblico di Monterey avesse mai visto. L’orchestra ha ricevuto un fragoroso applauso e una standing ovation alla conclusione del loro primo brano, intitolato “33 222 1 222” secondo la sua suddivisione di 19.
La band ha continuato a suonare brani in 7, 9 e 27, oltre a un paio in metri più standard. Parti del concerto furono pubblicate su Pacific Jazz l’anno successivo. La ristampa in CD del 1998 include diversi altri brani del concerto; le note del CD rivelano anche che un numero, “Concerto for Trumpet”, fu effettivamente registrato un mese dopo in un “Pacific Jazz Festival” a Costa Mesa. (L’esecuzione a Monterey di quel brano apparentemente non era all’altezza degli standard di Ellis e del produttore dell’album, Richard Bock.)
In seguito a questa esibizione di successo, la band si esibì al Pacific Jazz Festival nell’ottobre 1966 e allo Shelly’s Manne Hole nel marzo 1967, pubblicando segmenti di ciascuno nel 1967 Live in 3 2/3 4 Time (Pacific Jazz).
In questo periodo, il produttore della Columbia Records e uomo di A&R John Hammond ha cercato di reclutare la band per l’etichetta.
La band aveva un contratto ed era in studio nel settembre 1967 per registrare Electric Bath, che fu pubblicato l’anno successivo con grande successo, fu nominato per un Grammy Award, vinse il premio Down Beat “Album of the Year” nel 1968, raggiungendo il No 8 nelle classifiche jazz di Billboard. La canzone “Indian Lady” è diventata una delle melodie più popolari della band. “Open Beauty” ha caratterizzato Ellis in un assolo di tromba echoplex, una combinazione innovativa di strumenti acustici e tecnologia elettronica. Ellis avrebbe continuato a sviluppare la “tromba elettrofonica” nei successivi cinque anni.
Nel febbraio 1968 la Don Ellis Orchestra tornò in studio per registrare un secondo album, che sarebbe diventato Shock Treatment.
Per tutta la fine del 1968, l’Orchestra tornò in studio più volte per registrare canzoni per quello che sarebbe diventato “Autumn”. L’album conteneva l’opus di 20 minuti “Variations for Trumpet” che mostrava il virtuosismo della tromba di Ellis. Nel disco c’era anche “Pussy Wiggle Stomp”, la canzone che sarebbe succeduta a “Indian Lady” come brano caratteristico dell’orchestra. La seconda parte del disco conteneva due lunghe melodie di un concerto alla Stanford University dell’agosto 1968. Le tracce sono degne di nota per le loro rivelazioni sul suono dal vivo contemporaneo della band di Ellis, che era molto più rauco di una delle loro precedenti registrazioni dal vivo.
All’inizio del 1969, l’Orchestra tornò ai Columbia Studios per registrare “The New Don Ellis Band Goes Underground”, una raccolta di diverse canzoni pop (arrangiate da Ellis) e alcuni originali di Ellis. L’album presenta la cantante Patti Allen  su canzoni di  Laura Nyro,The Isley Brothers e Sly Stone; include anche “Bulgarian Bulge”, una composizione basata su una melodia popolare bulgara nel tempo 33/16.
Le energiche esibizioni dal vivo della band come quella a Stanford hanno fatto aumentare la sua popolarità tra le folle dei college. Nel giugno 1970, l’Orchestra si esibì per tre notti all’auditorium Fillmore West di Bill Graham, aprendo per ilQuicksilver Messenger Service e  Leon Russell.
La registrazione risultante fu trasformata in un doppio LP e pubblicato dalla Columbia alla fine del 1970. “Live at Fillmore” fu un felice ritorno al materiale originale, e includeva anche una cover dei  The Beatles, una versione sperimentale di “Hey Jude”, così come un’altra versione di “Pussy Wiggle Stomp”.
In questo periodo, anche la popolarità di Ellis tra gli educatori stava aumentando; copie delle classifiche della sua band venivano pubblicate e suonate da molte big band delle scuole superiori e dei college. Di conseguenza, Ellis ha insegnato a molte clinic e ha suonato con molte bande scolastiche.
Nel maggio 1971, Ellis aggiunse un quartetto d’archi all’orchestra. Ha anche assunto il virtuoso del pianoforte bulgaro Milcho Leviev che è stato in grado di improvvisare fluentemente in tempi in chiave che inizialmente avrebbero intimidito la maggior parte degli improvvisatori americani. Era una risorsa importante per la band di Ellis e rimase con Ellis per cinque anni. L’orchestra è stata registrata alla fine di maggio al Basin Street West a San Francisco. L’album risultante, “Tears of Joy”, fu un altro doppio LP live e fu pubblicato alla fine del 1971. L’album conteneva una composizione chiamata “Strawberry Soup” che è stata oggetto di numerose dissertazioni di dottorato per la sua complessità metrica, la sua semplicità tema e variazioni complesse, e lo spettro timbrico puro che copre.
In questo periodo, Ellis è stato contattato dal regista William Friedkin per comporre la musica del suo film The French Connection. Ellis ha accettato il progetto e ha scritto la musica che doveva essere eseguita dalla sua orchestra. In seguito Ellis vinse un Grammy per questo progetto (“Miglior arrangiamento strumentale”) e gli fu chiesto di scrivere la musica per il sequel del film, French Connection II nel 1975.
L’ultimo album di Ellis per la Columbia, Connection, è stato registrato nell’agosto 1972. L’album conteneva “The Theme from ‘The French Connection'”, una versione abbreviata della colonna sonora di Ellis, e “Chain Reaction”, un tour de force 13/8 di collaboratore di lunga data Hank Levy.
Accanto a questi momenti salienti ci sono arrangiamenti di diverse canzoni pop di artisti come Carole King,  Yes, Andrew Lloyd Webber e The Carpenters  .
Gli arrangiamenti erano generalmente ironici; erano spesso in metri diversi dall’originale, o arrangiati con la melodia suonata in modo divertente (non c’è cantante nell’album).
Indipendentemente da ciò che ha ispirato le interpretazioni liberali di Ellis del materiale popolare, Connection è stato l’ultimo album dell’orchestra per la Columbia.
Nel 1973, l’Orchestra ha registrato Soaring, una raccolta di originali. Milcho Leviev ha contribuito con “Sladka Pitka”, basato su una canzone popolare bulgara. Una melodia di Hank Levy dall’album, “Whiplash”, è stata successivamente descritta in un film con lo stesso nome. Il disco fu pubblicato dalla MPS Records, che avrebbe anche pubblicato il successivo album di Ellis, Haiku. Il disco, con Milcho Leviev, il bassista Ray Brown, il batterista John Guerin e una grande orchestra d’archi, è composto da dieci canzoni, ciascuna basata su una poesia haiku giapponese. L’album è rilassato e introspettivo. Haiku è stato registrato nel giugno 1973 e pubblicato nel 1974.
Nel 1974, Ellis si interessò alla musica del Brasile, studiando persino il portoghese per comunicare meglio con i musicisti indigeni. 
Ha guidato una band dal vivo in questo periodo chiamata Organic Band, che era una versione ridotta dell’orchestra che non aveva strumenti elettronici o modifiche (tranne l’amplificazione).
La band comprendeva anche un quartetto vocale.
Queste attività furono rinviate quando Ellis iniziò ad avere problemi di salute, sentendosi “senza fiato dopo [aver camminato] su una sola rampa di scale”.
Si è ricoverato in un ospedale di New York City, dove un medico gli ha diagnosticato una stenosi mitralica, una condizione che gli ha fatto battere il cuore con ritmi strani. Gli furono prescritte delle medicine e tornò a casa a Los Angeles. Poco dopo, ha iniziato a sentirsi di nuovo strano ed è andato in un ospedale locale dove gli è stato nuovamente diagnosticato un difetto del setto interatriale.
Furono eseguiti altri esami e finalmente fu fatta una terza diagnosi: cardiomiopatia. Ad Ellis furono prescritti più farmaci, ma le sue condizioni peggiorarono e una mattina presto del maggio 1975 andò in fibrillazione ventricolare.
Ellis in seguito descrisse di essere sull’orlo della morte, mentre i medici lottavano per salvargli la vita: “Sembra strano, lo so, ma è stata un’esperienza straordinariamente bella, forse il massimo sballo”.
Nel 1976 Ellis tornò in azione, sebbene queste attività siano poco documentate. Il 3 dicembre 1976, la Don Ellis Orchestra si esibì in uno speciale televisivo di Shirley MacLaine intitolato Where Do We Go From Here? L’orchestra ha suonato l’arrangiamento di Ellis di “Sweet Georgia Brown” ribattezzato “Sweet Shirley MacLaine”. L’arrangiamento prevedeva un assolo di  Art Pepper , un coro di ballerini di tip tap e il ritorno della tromba elettrofonica.
Nel 1977, Ellis ha firmato un contratto con la Atlantic Records, che ha promesso di finanziare l’imminente tour dell’orchestra per la performance della band al Montreux Jazz Festival di Montreux, in Svizzera, in cambio di una registrazione dal vivo di tale performance. Tuttavia, la casa discografica ha chiesto a Don prima di registrare gli arrangiamenti di due canzoni di Star Wars. Le canzoni, “Star Wars (titolo principale)” e “Princess Leia’s Theme”, dovevano essere pubblicate come singolo a 45 giri. A giugno, la casa discografica si è affrettata e ha chiesto a Don di registrare un intero album di materiale, allo scopo di avere un album da vendere nel caso in cui il singolo diventasse un successo. Don ha dovuto farlo prima che la sua band partisse per esibirsi a Montreux in circa una settimana. Inoltre, le canzoni che dovevano essere su questo album non potevano essere duplicati di ciò che sarebbe poi apparso nell’album live.
Ellis ha ricevuto aiuto dai colleghi compositori / arrangiatori Tommy Vig e Curt Berg, ma in gran parte ha scritto tutto da solo. L’album è stato messo insieme e pubblicato come Music from Other Galaxies and Planets; tutte le canzoni sono state ribattezzate con nuovi nomi legati allo spazio come “Orion’s Sword” e “Crypton”.
La performance della band a Montreux fu ben accolta e l’album successivo raggiunse il numero 48 delle classifiche jazz di Billboard. Questo doveva essere l’ultimo album di Ellis come leader, anche se sarebbe apparso negli album di Nick Gilder (You Know Who You Are) e Tommy Vig (1978).
L’ultima esibizione pubblica di Ellis ebbe luogo il 21 aprile 1978, presso la Westside Room di Century City. Dopo questo, il suo medico gli ha ordinato di astenersi dal fare tournée e suonare la tromba perché era troppo stressante per il suo cuore. Il 17 dicembre 1978, dopo aver visto un concerto di Jon Hendricks, Ellis subì un fatale infarto nella sua casa a North Hollywood, dove i suoi genitori stavano con lui.
Si ritiene che le sue condizioni cardiache fossero aritmia cardiaca. Aveva 44 anni. Ellis fu sepolto nella sezione di Sheltering Hills, del Forest Lawn Memorial Park, a Hollywood Hills, in California.

 

 

 

 

 

 

 

andreabianchi85 Mostra tutti

Freelance drummer.
Musicaddicted.

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