Le voci (e non solo) Alice Cooper

Nel 1964, il sedicenne Furnier era ansioso di partecipare al talent show annuale locale Cortez High School di Letterman, quindi riunì quattro compagni di squadra di fondo per formare un gruppo per lo spettacolo: Glen Buxton, Dennis Dunaway, John Tatum e John Speer.
Si chiamarono Earwigs.
Si vestivano in costumi e parrucche per assomigliare ai The Beatles, ed eseguivano diverse parodie delle canzoni dei Beatles, con i testi modificati per fare riferimento al team di tracciamento.
Del gruppo, solo Buxton sapeva suonare uno strumento – la chitarra – così Buxton suonava la chitarra mentre gli altri andavano in playback sui loro strumenti.
Il gruppo ha ricevuto una risposta schiacciante dal pubblico e ha vinto il talent show. Come risultato della loro esperienza positiva, il gruppo ha deciso di provare a trasformarsi in una vera band. Acquisirono strumenti musicali da un banco dei pegni locale e continuarono per imparare a suonarli, con Buxton che dava la maggior parte degli insegnamenti, così come gran parte della prima canzone d’autore.
Presto si ribattezzarono Spiders, con Furnier alla voce, Buxton alla chitarra solista, Tatum alla chitarra ritmica, Dunaway alla chitarra basso e Speer alla batteria.
Nel 1966, gli Spiders si diplomarono alla Cortez High School e dopo che il giocatore di football della North High School Michael Bruce sostituì John Tatum alla chitarra ritmica, la band pubblicò il loro secondo singolo, “Don’t Blow Your Mind”, una composizione originale che divenne una locale hit n. 1, sostenuto da “No price tag”.
Nel 1967, la band aveva iniziato a fare regolari tour su strada a Los Angeles per esibirsi in spettacoli.
Presto si ribattezzarono Nazz e pubblicarono il singolo “Wonder Who’s Lovin ‘Her Now”, supportato dalla futura traccia di Alice Cooper “Lay Down and Die, Goodbye”. In questo periodo, il batterista John Speer fu sostituito da Neal Smith. Alla fine dell’anno, la band si era trasferita a Los Angeles.
Nel 1968, la band venne a sapere che anche Todd Rundgren aveva una band chiamata Nazz e si trovò nella necessità di un altro nome d’arte. Furnier credeva anche che il gruppo avesse bisogno di un espediente per avere successo e che altre band non stessero sfruttando il potenziale dello spettacolo del palco.
Hanno scelto il nome “Alice Cooper” in gran parte perché suonava innocuo e sano, in contrasto umoristico con l’immagine e la musica della band. La leggenda secondo cui il nome deriva da una sessione con una tavola ouija fu successivamente screditata.  Nel 1975, Furnier adottò questo nome d’arte come suo per evitare complicazioni legali sulla proprietà del nome della band.  Furnier, ora noto come Alice Cooper, in seguito dichiarò che il cambio di nome era una delle sue mosse di carriera più importanti e di successo. Tuttavia, all’epoca Cooper e la band si resero conto che il concetto di un maschio che interpretava il ruolo di un malvagio, una donna assassina, in abiti da donna a brandelli e truccata, avrebbe il potenziale per causare considerevoli controversie sociali e afferrare i titoli di testa dei giornali. Nel 2007 nel suo libro Alice Cooper, Golf Monster Cooper ha dichiarato che il suo look è stato ispirato in parte da un  film. Uno dei film preferiti di tutti i tempi della band era What Ever Happened to Baby Jane? interpretato da Bette Davis. “Nel film, Bette indossa un disgustoso trucco incrostato spalmato sul viso e sotto gli occhi, con un eyeliner profondo, scuro e nero.” Un altro film che la band ha guardato più volte è stato Barbarella. “Quando ho visto Anita Pallenberg interpretare il ruolo del Grande Tiranno in quel film nel 1968, indossando lunghi guanti di pelle nera con lame che uscivano da loro, ho pensato: ‘Ecco come dovrebbe essere Alice.’ Quello e un po ‘di Emma Peel di The Avengers. ”
La classica formazione del gruppo Alice Cooper era composta da Furnier, il chitarrista solista Glen Buxton, il chitarrista ritmico Michael Bruce, il bassista Dennis Dunaway e il batterista Neal Smith.  Con l’eccezione di Smith, che si è diplomato alla Camelback High School (a cui fa riferimento la canzone “Alma Mater” sull’album School’s Out), tutti i membri della band facevano parte della squadra di sci di fondo della Cortez High School e molti degli effetti scenici di Cooper sono stati ispirati dal loro allenatore di fondo, Emmett Smith. Cooper, Buxton e Dunaway erano anche studenti d’arte e la loro ammirazione per le opere di artisti surrealisti come Salvador Dalí avrebbe ulteriormente ispirato le loro buffonate sul palcoscenico future.
Una notte dopo un concerto senza successo al Cheetah club di Venice, in California, dove la band svuotò l’intera  dopo aver suonato solo dieci minuti, furono avvicinati e arruolati dal manager musicale Shep Gordon, che vide l’impatto negativo della band quella notte come una forza che poteva essere orientata in una direzione più produttiva.  Shep organizzò quindi un’audizione per la band con il compositore e il famoso produttore discografico Frank Zappa, che stava cercando di mettere sotto contratto bizzarri spettacoli musicali con la sua nuova etichetta discografica, Straight Records.  Per l’audizione Zappa disse loro di venire a casa sua “alle 7”. La band supponeva erroneamente che intendesse le 7 del mattino. Essere svegliato da una band che voleva suonare quel particolare brand di rock psichedelico alle sette del mattino impressionò Zappa abbastanza da permettergli di firmare un contratto di tre album. Un altro atto act di Zappa, le GTO tutte al femminile, a cui piaceva “vestire i ragazzi Cooper come bambole Barbie a grandezza naturale”, ha avuto un ruolo importante nello sviluppo del primo aspetto sul palco della band.
Il primo album di Cooper, Pretties for you (pubblicato nel 1969), era eclettico e presentava una presentazione sperimentale delle loro canzoni in un contesto psichedelico.

La reputazione di “shock rock” di Alice Cooper apparentemente si è sviluppata quasi per caso all’inizio. Una routine sul palcoscenico incomprensibile che coinvolgeva Cooper, un cuscino di piume e un pollo vivo ha attirato l’attenzione della stampa; la band decise di capitalizzare sul sensazionalismo dei tabloid, creando nel frattempo un nuovo sottogenere, shock rock.
Cooper afferma che il famigerato “incidente col pollo” al concerto di Toronto Rock and Roll Revival nel settembre 1969 fu un incidente.
Un pollo in qualche modo si fece strada sul palco nelle piume di un cuscino  che avrebbero aperto durante l’esibizione di Cooper, e non avendo alcuna esperienza con gli animali da fattoria, Cooper presumeva che, poiché il pollo aveva le ali, sarebbe stato in grado di volare.
Lo raccolse e lo gettò sulla folla, aspettandosi che volasse via. Il pollo invece è precipitato nelle prime file occupate dagli utenti di sedie a rotelle, che secondo come riferito hanno fatto a pezzi l’uccello.
Il giorno successivo l’incidente è finito sulla la prima pagina dei giornali nazionali, e Zappa ha telefonato a Cooper e ha chiesto se la storia , che riferiva di aver morso la testa del pollo e di aver bevuto il suo sangue sul palco, era vera. Cooper ha smentito la voce, quindi Zappa gli disse: “Beh, qualunque cosa tu faccia, non dire a nessuno che non l’hai fatto.”
La band in seguito affermò che questo periodo fu fortemente influenzato dai Pink Floyd, e in particolare dall’album The piper at the gates of dawn. Glen Buxton disse che poteva ascoltare la chitarra di Syd Barrett per ore senza interruzioni.
Nonostante la pubblicità dell’incidente con il pollo, il secondo album della band, Easy Action, prodotto da David Briggs e pubblicato nel giugno 1970, andò persino peggio del suo predecessore, non riuscendo a intaccare la Top 200 di Billboard.

Intorno a questo periodo, stufo dei californiani ‘indifferenza per il loro act, si trasferirono a Pontiac, nel Michigan, dove il loro bizzarro atto teatrale fu recepito molto meglio  dalle folle del Midwest abituate agli stili proto punk di band locali come gli  Stooges e gli MC5. Nonostante ciò, Cooper è riuscito a ricevere una torta alla crema in faccia quando si esibiva al Cincinnati Pop Festival. Il Michigan rimarrà la loro base di residenza stabile fino al 1972. “L.A. non ha capito”, ha dichiarato Cooper. “Erano tutti sulla droga sbagliata per noi. Erano sull’acido e sostanzialmente bevevamo birra. A Detroit ci stavamo adattando molto più di quanto non facessimo altrove.” Alice Cooper è apparso allo Strawberry Fields Festival, in stile Woodstock, vicino a Toronto, nell’Ontario, nell’agosto 1970. Il mix di glamour e teatralità teatrale sempre più violenta della band si è distinto in netto contrasto con le band barbute hippie rivestite in denim dell’epoca.  Come ha affermato lo stesso Cooper: “Eravamo nel divertimento, nel sesso, nella morte e nel denaro quando tutti erano in pace e amore. Volevamo vedere cosa c’era dopo. Si è scoperto che eravamo i prossimi, e abbiamo guidato un palo nel cuore della Love Generation”.
Nell’autunno 1970, il gruppo Alice Cooper ha collaborato con il produttore Bob Ezrin per la registrazione del loro terzo album, Love It to Death.

Questo è stato l’ultimo album del loro contratto Straight Records e l’ultima possibilità della band di creare un successo. Quel primo successo arrivò con il singolo “I’m Eighteen”, pubblicato nel novembre 1970, che raggiunse il numero 21 nella Billboard Hot 100 all’inizio del 1971. Non molto tempo dopo l’uscita dell’album nel gennaio 1971, la Warner Bros. Records acquistò il contratto di Alice Cooper da Straight e riemesso l’album, dando al gruppo un livello più alto di promozione.
Love It to Death si è rivelato il loro album rivoluzionario, raggiungendo il numero 35 nelle classifiche degli album di Billboard 200 negli Stati Uniti. Sarebbe il primo di 11 Alice Cooper come band e album solisti prodotti da Ezrin, che è ampiamente considerato fondamentale nel contribuire a creare e sviluppare il suono definitivo della band.
Il tour del gruppo del 1971 prevedeva uno spettacolo sul palco che prevedeva combattimenti simulati e modalità di tortura gotica imposte a Cooper, culminando in un’esecuzione messa in scena da una sedia elettrica, con la band che sfoggiava costumi stile glam, in paillettes, in contrasto di colore realizzati da  Cindy Dunaway (sorella del membro della band Neal Smith e moglie del membro della band Dennis Dunaway). Il ruolo teatrale androgino di Cooper si era sviluppato per presentare un lato malvagio, rappresentando una potenziale minaccia per la società moderna. Il successo del singolo e dell’album della band e il loro tour del 1971, che includeva il loro primo tour in Europa , fornirono abbastanza incoraggiamento a Warner Bros. nuovo contratto multi-album.

Il loro album di follow-up Killer, pubblicato alla fine del 1971, continuò il successo commerciale di Love It to Death e includeva un ulteriore successo singolo con “Under My Wheels”, “Be My Lover” all’inizio del 1972 e “Halo of Flies”, che divenne uno dei 10 migliori successi nei Paesi Bassi nel 1973.

Tematicamente, Killer si espanse sul lato malvagio del ruolo teatrale androgino di Cooper, con la sua musica che divenne la colonna sonora dello spettacolo teatrale basato sulla moralità del gruppo, che a quel tempo presentava un boa constrictor che abbracciava Cooper on -stage, l’ascia omicida che taglia le bambole insanguinate e l’esecuzione appesa alla forca. Nel gennaio 1972, Cooper fu nuovamente interrogato sul suo nome peculiare, e disse alla hostess del talk show Dinah Shore che prese il nome da un personaggio di “Mayberry RFD”.

L’estate del 1972 vide l’uscita del singolo “School’s Out”. È andato nella Top 10 negli Stati Uniti e al numero 1 nel Regno Unito, e rimane un punto fermo sulla radio rock classic fino ad oggi.
L’album School’s Out ha raggiunto il n. 2 nelle classifiche statunitensi e ha venduto oltre un milione di copie.

La band si trasferì nella loro nuova dimora a Greenwich, nel Connecticut.  Con la persona androgina sul palco di Cooper completamente rimpiazzata da brutalità e machismo, la band ha consolidato il loro successo con i successivi tour negli Stati Uniti e in Europa, e ha conquistato fan devoti a frotte mentre allo stesso tempo genitori terrificanti e oltraggiando l’establishment sociale.  Nel Regno Unito, Mary Whitehouse, una sostenitrice della moralità cristiana, ha convinto la BBC a vietare il video di “School’s Out”,  sebbene la campagna di Whitehouse non abbia impedito al singolo di raggiungere anche il numero uno nel Regno Unito. Cooper le ha inviato un mazzo di fiori in segno di gratitudine per la pubblicità. Nel frattempo, il parlamentare laburista britannico Leo Abse ha presentato una petizione al segretario interno Reginald Maudling affinché il gruppo venisse bandito del tutto dalle esibizioni nel paese.
Nel febbraio 1973, Billion Dollar Babies fu pubblicato in tutto il mondo e divenne l’album di maggior successo commerciale della band, raggiungendo il numero 1 sia negli Stati Uniti che nel Regno Unito.

 

“Elected”, una delle 10 migliori hit britanniche dell’album del fine 1972, che ha ispirato uno dei primi video promozionali della trama in stile MTV mai realizzati per una canzone (tre anni prima del video promozionale dei Queen per “Bohemian Rhapsody”), era seguita da altri due singoli nel Regno Unito, “Hello Hooray” e “No More Mr. Nice Guy”, l’ultimo dei quali è stato l’ultimo singolo britannico dell’album; ha raggiunto il n. 25 negli Stati Uniti. La title track del titolo, con la voce ospite di Donovan, era anche un singolo di successo statunitense. In questo periodo Glen Buxton lasciò brevemente Alice Cooper a causa della salute calante.
Con una serie di album concettuali di successo e diversi singoli di successo, la band ha continuato il suo programma estenuante e ha fatto tour nuovamente gli Stati Uniti. I continui tentativi da parte di politici e gruppi di pressione di vietare il loro act scioccante servirono solo ad alimentare ulteriormente il mito di Alice Cooper e generare un interesse pubblico ancora maggiore. teatro rock a nuovi livelli; lo spettacolo teatrale a più livelli di allora presentava numerosi effetti speciali, tra cui  bambole e manichini decapitati, una scena di psicosi dentale completa di denti da ballo e il massimo dell’esecuzione e il clou dello spettacolo: la ghigliottina. La ghigliottina e altri effetti scenici sono stati progettati per la band dal mago James Randi, che è apparso sul palco durante alcuni degli spettacoli come carnefice. Nel 2012 al Dragon Con, Randi e Cooper hanno discusso delle loro relazioni di lavoro durante questo periodo.
Il gruppo Alice Cooper aveva ormai raggiunto l’apice ed era tra gli act più visibili e di successo del settore. Sotto la superficie, tuttavia, il programma ripetitivo di registrazioni e tournée aveva iniziato a fare la differenza per la band.

Muscle of Love, pubblicato alla fine del 1973, sarebbe stato l’ultimo album in studio della lineup classica, e ha segnato l’ultimo singolo dei 20 migliori anni ’70 di Alice Cooper negli anni ’70 con “Teenage Lament ’74”. Una colonna sonora non richiesta è stata registrata per il film di James Bond The Man with the Golden Gun, ma invece è stata scelta una canzone diversa con lo stesso nome di Lulu. Nel 1974, l’album Muscle of Love non aveva ancora eguagliato il successo della classifica del suo predecessore, e la band iniziò ad avere continui disaccordi. Per vari motivi, i membri hanno concordato di prendere quella che ci si aspettava fosse una pausa temporanea. “Tutti hanno deciso di aver bisogno di riposarsi gli uni dagli altri”, ha dichiarato il manager Shep Gordon all’epoca. “Si era accumulata molta pressione, ma non è nulla che non possa essere affrontato. Tutti si riuniscono e parlano ancora.” Il giornalista Bob Greene ha trascorso diverse settimane in viaggio con la band durante il Muscle of Love Christmas Tour nel 1973. Il suo libro Billion Dollar Baby, pubblicato nel novembre 1974, ha dipinto un quadro poco lusinghiero della band, mostrando un gruppo in totale disarmonia. Cooper in seguito scrisse un’autobiografia con Steven Gaines intitolata Me, Alice, che fornì, tra le altre cose, la versione del cantante di quell’era della sua carriera.
Durante questo periodo, Cooper si trasferì di nuovo a Los Angeles e iniziò ad apparire regolarmente in programmi televisivi come The Hollywood Squares, e Warner Bros. pubblicò l’album compilation  Alice Cooper’s Greatest Hits, caratterizzato da artworks in stile classico e ha raggiunto la Top 10 degli Stati Uniti, piazzandosi meglio di Muscle of Love. Tuttavia, il film della band del 1974 Good to See You Again, Alice Cooper (composto principalmente da filmati di concerti del 1973 con schizzi “comici” intrecciati su una trama debole), distribuito in una piccola corsa cinematografica principalmente per i cinema drive-in, ha visto poco successo al botteghino. Il 5 marzo 1974, Cooper apparve nell’episodio 3 di The Snoop Sisters nel ruolo di un cantante di culto satanico. Gli spettacoli finali di Alice Cooper come gruppo si sono svolti in Brasile a marzo e aprile 1974, inclusa la presenza record al coperto stimata fino a 158.000 fan a San Paolo il 30 marzo, all’Anhembi Exposition Hall all’inizio del primo  tour sudamericano rock.
Nel 1975, Alice Cooper tornò come solista con l’uscita di Welcome to My Nightmare. Per evitare complicazioni legali sulla proprietà del nome del gruppo, “Alice Cooper” era ormai diventata la nuova denominazione legale della cantante. Parlando dell’argomento che Alice Cooper continuasse come progetto solista rispetto alla band che era una volta, Cooper dichiarò nel 1975: “In sostanza, dipendeva dal fatto che avevamo disegnato il più possibile uno dall’altro. Dopo dieci anni, ci siamo asciugati abbastanza insieme “. Il manager Gordon ha aggiunto: “Ciò che era iniziato in un certo senso come un sogno irrealizzabile è diventato un onere travolgente”.
Il successo di Welcome to My Nightmare ha segnato la rottura finale dei membri originali della band, con Cooper che ha collaborato con il loro produttore Bob Ezrin, che ha reclutato la band di supporto di Lou Reed, inclusi i chitarristi Dick Wagner e Steve Hunter, per suonare nell’album . Guidato dalla ballata di successo Top 20 degli Stati Uniti “Only Women Bleed”, l’album è stato pubblicato dalla Atlantic Records nel marzo di quell’anno ed è diventato un successo nella Top 10 per Cooper. Era un concept album che si basava sull’incubo di un bambino di nome Steven, con la narrazione della stella del film horror classico Vincent Price, e fungeva da colonna sonora per il nuovo spettacolo teatrale di Cooper, che ora si mostrava più teatrale che mai, con un Ciclope peloso alto 2,4 piedi che Cooper decapitava e uccideva.

 

(continua)

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