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I pianisti : James P. Johnson ★

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Johnson è nato a New Brunswick, New Jersey, Stati Uniti.
La vicinanza a New York City significava che l’intero spettro cosmopolita dell’esperienza musicale della città, dai bar, ai cabaret, alla sinfonia, era a disposizione del giovane Johnson. Il padre di Johnson, William H. Johnson, era un aiutante e meccanico mentre sua madre, Josephine Harrison, era una domestica.
Harrison faceva parte del coro della Chiesa metodista ed era anche un pianista autodidatta.
Johnson in seguito ha citato le famose canzoni e danze afroamericane che ha ascoltato a casa e in giro per la città come prime influenze sul suo gusto musicale. Nel 1908, la famiglia di Johnson si trasferì a San Juan Hill (vicino a dove si trova oggi il Lincoln Center) di New York City e successivamente si trasferì di nuovo in città nel 1911.
Johnson è cresciuto ascoltando il Ragtime di Scott Joplin e ha sempre mantenuto legami con l’era ragtime, suonando e registrando “Maple Leaf Rag” di Joplin, così come il più moderno (secondo Johnson) ed esigente “Sounds Euphonic”, entrambi più volte negli anni ’40. Johnson, che ottenne il suo primo lavoro come pianista nel 1912, decidendo di proseguire la sua carriera musicale piuttosto che tornare a scuola. Dal 1913 al 1916 Johnson trascorse del tempo a studiare la tradizione pianistica europea con Bruto Giannini.
Nel corso dei successivi quattro o cinque anni Johnson continuò a migliorare le sue abilità di piano ragtime studiando altri pianisti e componendo i propri brani.
Nel 1914, mentre si esibiva a Newark, nel New Jersey, con la cantante Lillie Mae Wright, che divenne sua moglie tre anni dopo, Johnson conobbe Willie “The lion” Smith. Smith e Johnson hanno condiviso molte delle stesse idee per quanto riguarda il loro aspetto sul palcoscenico. Queste credenze e le loro personalità complementari hanno portato i due a diventare migliori amici. A partire dal 1918, Johnson e Wright iniziarono a girare insieme nella Smart Set Revue prima di tornare a New York nel 1919.
Prima del 1920 Johnson si guadagnò la reputazione di pianista sulla costa orientale alla pari di Eubie Blake e Luckey Roberts e realizzò dozzine di registrazioni pianistiche per musicisti che inizialmente documentavano le sue composizioni ragtime prima di registrare per Eolian, Perfection (l’etichetta della Standard Music Roll Co., Orange, NJ), Artempo (etichetta di Bennett & White, Inc., Newark, NJ), Rythmodik e QRS nel periodo dal 1917 al 1927. Durante questo periodo conobbe George Gershwin, che era anche un giovane artista di piano roll.
Johnson è stato un pioniere del piano jazz. “Il piano Stride è stato spesso descritto come uno stile orchestrale e in effetti, a differenza del piano blues boogie-woogie, richiede una favolosa indipendenza concettuale, la mano sinistra che differenzia le linee di basso e medio, mentre la destra fornisce “melodic problems”. Johnson ha affinò la sua arte, suonando notte dopo notte, soddisfacendo gli ego e le idiosincrasie dei molti cantanti che ha incontrato, il che ha reso necessario poter suonare una canzone in qualsiasi chiave. È diventato così un accompagnatore sensibile e facile, l’accompagnatore preferito di Bessie Smith Ethel Waters ha scritto nella sua autobiografia che lavorare con musicisti come, e soprattutto, Johnson “… ti facevano venire voglia di cantare fino a quando le tonsille non cadevano”.
Mentre il suo stile pianistico continuava a evolversi, le registrazioni fonografiche del 1921 delle sue composizioni, “Harlem Strut”, “Keep Off the Grass”, “Carolina Shout” e “Worried and Lonesome Blues” furono, insieme alle registrazioni Gennett di  Jelly Roll Morton del 1923, tra i primi assoli di piano jazz ad essere registrati. Johnson sembrava essere al suo massimo quando attaccava il piano come se fosse una batteria. Queste composizioni tecnicamente impegnative sarebbero state apprese dai suoi contemporanei e sarebbero servite da pezzi di prova in concorsi da solista, in cui i pianisti di New York avrebbero dimostrato la loro padronanza della tastiera, così come lo swing, le armonie e le abilità improvvisative che avrebbero ulteriormente distinto i grandi maestri dell’epoca.
La maggior parte delle sue registrazioni di fonografi degli anni ’20 e dei primi anni ’30 furono realizzate per Black Swan (fondato dall’amico Johnson Handy, dove William Grant Still prestava servizio in A&R) e Columbia. Nel 1922, Johnson si allargò e divenne il direttore musicale per la rivista Plantation Days. Questa rivista lo portò in Inghilterra per quattro mesi nel 1923. Durante l’estate del 1923 Johnson, insieme all’aiuto del paroliere Cecil Mack, scrisse la scrittura di Runnin ‘Wild, che rimase in tournée per oltre cinque anni, oltre a essere esibita a Broadway.
Nell’era della depressione, la carriera di Johnson rallentò un po ‘. Mentre l’era dello swing iniziava a guadagnare popolarità all’interno delle comunità afro-americane, Johnson non riusciva ad adattarsi e la sua musica alla fine diventò impopolare. Il cuscino di un reddito modesto ma costante dalle royalties da compositore gli hanno permesso di dedicare un tempo significativo alla promozione della sua istruzione, nonché alla realizzazione del suo desiderio di comporre musica orchestrale “seria”. Johnson iniziò a scrivere per riviste musicali e compose molti brani musicali orchestrali ormai dimenticati. Sebbene a quel tempo fosse un compositore affermato, con un notevole corpus di lavori, nonché un membro di ASCAP, non era tuttavia in grado di ottenere il sostegno finanziario che cercava dalla Fondazione Rosenwald o da Guggenheim Fellowship; aveva ricevuto l’approvazione dall’esecutivo della Columbia Records e ammiratore di lunga data John Hammond. Gli archivi Johnson includono la carta intestata di un’organizzazione chiamata “Amici di James P. Johnson”, apparentemente fondata all’epoca (presumibilmente alla fine degli anni ’30) per promuovere la sua carriera all’epoca inattiva. I nomi sulla lettera comprendono Paul Robeson, Fats Waller, Walter White (Presidente del NAACP), l’attrice Mercedes Gilbert e Bessye Bearden, la madre dell’artista Romare Bearden. Alla fine degli anni ’30 Johnson iniziò lentamente a riemergere con il risveglio dell’interesse per il jazz tradizionale e iniziò a registrare, con i suoi e altri gruppi, inizialmente per l’etichetta HRS. Le apparizioni di Johnson ai concerti di Spirituals to Swing alla Carnegie Hall nel 1938 e nel 1939 furono organizzate da John Hammond, per il quale registrò una consistente serie di assoli e gruppi musicali nel 1939.
Johnson subì un ictus (probabilmente un attacco ischemico transitorio) nell’agosto del 1940. Quando Johnson tornò in azione, nel 1942, iniziò un pesante programma di esibizioni, composizione e registrazione, guidando diversi piccoli live e gruppi, ora spesso con band razzialmente integrate guidato da musicisti come Eddie Condon, Yank Lawson, Sidney De Paris, Sidney Bechet Rod Cless e Edmond Hall . Nel 1944, Johnson e Willie Smith parteciparono a concorsi di piano nel Greenwich Village da agosto a dicembre. Ha inciso per etichette jazz tra cui Asch, Black and White, Blue Note, Commodore, Circle e Decca. Nel 1945, Johnson si esibì con Louis Armstrong e ascoltò le sue opere alla Carnegie Hall e al Town Hall. Era una guest star regolare e solista nelle trasmissioni This is Jazz di Rudi Blesh, così come nei concerti del municipio di Eddie Condon e ha studiato con Maury Deutsch, che poteva anche contare  Django Reindhardt Charlie Parker tra i suoi allievi.
Alla fine degli anni ’40, Johnson si cimentò in una varietà di lavori, tra cui jam session allo Stuyvesant Casino e al Central Plaza, oltre a diventare un normale show radiofonico di Rudi Blesh. Nel 1949, quando aveva 18 anni, l’attore  Janis, mise insieme una banda di grandi fan del jazz, composta da James P. Johnson (pianoforte), Henry Goodwin (tromba), Edmond Hall (clarinetto), Pops Foster ( basso) e Warren “Baby” Dodds (batteria), con Janis al trombone.
Johnson si ritirò definitivamente dalle esibizioni dopo aver subito un grave colpo paralizzante nel 1951. Johnson sopravvisse finanziariamente con i suoi canoni d’autore mentre era paralizzato. Morì quattro anni dopo in Giamaica, a New York, e fu sepolto nel cimitero di Mount Olivet a Maspeth, nel Queens. I necrologi sono apparsi anche sul New York Times. Il ricordo più diabolico e più arrabbiato di Johnson è stato scritto da John Hammond ed è apparso in Down Beat con il titolo “James P. Johnson, talento non apprezzato”.
Discografia :
New York Jazz 1944
.

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andreabianchi85 Mostra tutti

Freelance drummer.
Musicaddicted.

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