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Fiati e d’intorni : Lester Young ★

Lester Young è nato a Woodville, Mississippi, il 27 agosto 1909.
Sua madre era Lizetta Young (nata Johnson), e suo padre era Willis Handy Young, originario della Louisiana. Lester aveva due fratelli: Lee, che divenne un batterista, e Irma Cornelia.
È cresciuto in una famiglia di musicisti. Suo padre era un insegnante e un bandleader e molti altri parenti si esibivano professionalmente.
Cresciuto a New Orleans, ha lavorato dall’età di cinque anni per fare soldi per la famiglia. Vendeva giornali e lucidava le scarpe. All’età di dieci anni aveva imparato le basi della tromba, del violino e della batteria e si era unito alla Young Family Band in tournée con carnevali e suonando nelle città regionali del sud-ovest
Nella sua adolescenza lui e suo padre si scontrarono e spesso lasciò la casa per lunghi periodi.
Young lasciò la band di famiglia nel 1927 all’età di 18 anni perché si rifiutò di andare in tournée negli Stati Uniti meridionali, dove erano in vigore le leggi di Jim Crow e fu richiesta la segregazione razziale nelle strutture pubbliche.
È diventato un membro dei Bostonias, guidati da Art Bronson, e ha scelto il sassofono tenore piuttosto che il suo strumento principale. Aveva l’abitudine di andarsene, lavorare, poi tornare a casa. Lasciò la casa definitivamente nel 1932 quando divenne un membro dei Blue Devils guidati da Walter Page.
Nel 1933 Young si stabilì a Kansas City, dove dopo aver suonato brevemente in diverse band, salì alla ribalta con Count Basie. Il suo modo di suonare nella band Basie era caratterizzato da uno stile rilassato che contrastava nettamente con l’approccio più energico di Coleman Hawkins , il dominatore di sax tenore dell’epoca.
Una delle influenze chiave di Young fu Frankie Trumbauer, che divenne famoso negli anni ’20 con Paul Whiteman e suonò il sassofono C-melody (tra alto e tenore in tonalità).
Young lasciò la band Basie per sostituire Hawkins nell’orchestra di Fletcher Henderson.
Presto lasciò Henderson per suonare nella band di  Andy Kirk (per sei mesi) prima di tornare a Basie. Mentre era con Basie, Young realizzò registrazioni per piccoli gruppi per Commodore Records di Milt Gabler, The Kansas City Sessions. Sebbene siano stati registrati a New York (nel 1938, con una riunione nel 1944), prendono il nome dal gruppo, i Kansas City Seven, e comprendevano Buck Clayton, Dicky Wells, Basie, Young, Freddie Green  e Papa Jo Jones. Young ha suonato il clarinetto e il tenore in queste sessioni. Young viene descritto come con uno “stile liquido e nervoso”. Oltre alle sessioni di Kansas City, il suo lavoro di clarinetto dal 1938 al 1939 è documentato da registrazioni con Basie, Billie Holiday, piccoli gruppi di Basie e l’organista Glenn Hardman. Billie e Lester si incontrarono a una jam session di Harlem nei primi anni ’30 e lavorarono insieme nella band Count Basie e nei night club della 52ma St. di New York. A un certo punto Lester si trasferì nell’appartamento condiviso da Billie con sua madre, Sadie Fagan. Holiday ha sempre insistito sul fatto che la loro relazione era strettamente platonica. Diede a Lester il soprannome di “Prez” dopo il presidente Franklin Roosevelt, il “più grande uomo intorno” nella mente di Billie. Giocando sul suo nome, la chiamava “Lady Day”. Le loro registrazioni classiche empaticamente famose con  Teddy Wilson risalgono a quest’epoca.
Young lasciò la band Basie alla fine del 1940. Si dice che si sia rifiutato di suonare con la band venerdì 13 dicembre dello stesso anno per motivi superstiziosi che hanno spinto il suo licenziamento, anche se Young e il batterista Jo Jones avrebbero successivamente dichiarato che la sua partenza era stata di lavoro. In seguito ha guidato una serie di piccoli gruppi che includevano spesso suo fratello, il batterista Lee Young, per i successivi due anni; Esistono registrazioni live e broadcast di questo periodo.
Durante questo periodo Young accompagnò la cantante Billie Holiday in un paio di sessioni in studio (durante il periodo 1937-1941) e fece anche una piccola serie di registrazioni con Nat “King” Cole(la loro prima di numerose collaborazioni) nel giugno 1942. Le sue registrazioni in studio sono relativamente scarse durante il periodo 1942-1943, in gran parte a causa del divieto di registrazione da parte della Federazione americana dei musicisti. Le piccole etichette discografiche non vincolate da contratti sindacali continuarono a registrare e registrò alcune sessioni per l’etichetta Keynote di Harry Lim nel 1943.
Nel dicembre del 1943 Young tornò all’ovile di Basie per un periodo di 10 mesi, interrotto dal suo arruolamento nell’esercito durante la seconda guerra mondiale. Le registrazioni effettuate durante questo e nei periodi successivi suggeriscono che Young stava cominciando a fare un uso molto maggiore di una canna di plastica, che tendeva a dare alla sua esecuzione un tono un po ‘più pesante e più fiato (anche se ancora abbastanza liscio rispetto a quello di molti altri musicisti). Mentre non abbandonò mai la tradizionale, usò la canna di plastica una parte significativa del tempo dal 1943 fino alla fine della sua vita. Un’altra causa per l’ispessimento del suo tono in questo periodo è stata una modifica del bocchino per sassofono da un Otto Link in metallo a un’ebanite Brilhart. Nell’agosto 1944 Young apparve al fianco del batterista Jo Jones, del trombettista Harry “Sweet” Edison e del sassofonista tenore Illinois Jacquet nel cortometraggio di Gjon Mili Jammin ‘the Blues.
Nel settembre 1944 Young e Jo Jones erano a Los Angeles con la Basie Band quando furono introdotti nell’esercito degli Stati Uniti. A differenza di molti musicisti bianchi, che sono stati messi in abiti da band come quelli guidati da  Glenn Miller e Artie Shaw, Young è stato assegnato all’esercito regolare dove non gli è stato permesso di suonare il sassofono.
Basato in Ft. McClellan, Alabama, Young fu trovato con marijuana e alcol tra i suoi averi. Presto fu messo sotto accusa. Young non ha combattuto le accuse ed è stato condannato. Ha prestato servizio per un anno traumatico in una caserma di detenzione ed è stato disonorabilmente dimesso alla fine del 1945. La sua esperienza ha ispirato la sua composizione “D.B. Blues”
La carriera di Young dopo la seconda guerra mondiale fu molto più prolifica e redditizia rispetto agli anni prebellici in termini di registrazioni effettuate, esibizioni dal vivo e reddito annuale. Young si unì al gruppo Jazz di Norman Granzì (JATP) nel 1946, facendo tournée regolarmente con loro per i successivi 12 anni. Ha anche fatto molte registrazioni in studio sotto la supervisione di Granz, tra cui altre registrazioni di trio con Nat King Cole. Young ha anche registrato ampiamente alla fine degli anni ’40 per Aladdin Records (1946-7, dove aveva registrato le registrazioni Cole nel 1942) e per Savoy (1944, ’49 e ’50), alcune delle quali includevano Basie al pianoforte.
Mentre la qualità e la coerenza del suo modo di suonare sono diminuite gradualmente nella seconda metà degli anni ’40 e nei primi anni ’50, durante questo tratto ha anche offerto alcune prestazioni brillanti. Particolarmente degne di nota sono le sue esibizioni con JATP nel 1946, 1949 e 1950. Con Young al concerto JATP del 1949 alla Carnegie Hall c’erano  Charlie Parker E Roy Eldrige, e l’assolo di Young su “Lester Leaps In” in quel concerto è un particolare spicco tra le sue esibizioni nella seconda metà della sua carriera.
Intorno al 1951, il livello di Young diminuì più rapidamente quando il suo bere aumentò. Il suo modo di suonare faceva affidamento su un piccolo numero di frasi cliché e ha ridotto la creatività e l’originalità, nonostante affermasse che non voleva essere una “matita ripetitrice” (Young ha coniato questa frase per descrivere l’atto di ripetere le proprie idee passate). Il suono e la salute di Young andarono in crisi, culminando in un ricovero in ospedale nel novembre 1955 a seguito di un esaurimento nervoso.
Emerse da questo trattamento migliorato. Nel gennaio del 1956 registrò due sessioni prodotte dai Granz tra cui una riunione con il pianista Teddy Wilson, il trombettista Roy Eldridge, il trombonista Vic Dickenson, il bassista Gene Ramey e il batterista Jo Jones – pubblicati come The Jazz Giants ’56 e album Pres e Teddy . Il 1956 fu un anno relativamente buono per Lester Young, incluso un tour in Europa con  Miles Davis e il Modern Jazz Quartet e una residenza di successo al Patio Lounge di Olivia Davis a Washington, DC, con il Bill Potts Trio. La registrazione dal vivo di Young e Potts a Washington è stata pubblicata in seguito.
Durante gli anni ’40 e ’50, Young si era esibito di tanto in tanto ai concerti della Count Basie Orchestra. Il più noto di questi è la loro apparizione nel luglio 1957 al Newport Jazz Festival, la line-up che comprende molti dei suoi colleghi: Jo Jones, Roy Eldridge, Illinois Jacquet e Jimmy Rushing. Nel 1952 è apparso su Lester Young con l’Oscar Peterson Trio, pubblicato nel 1954 su Norgran
L’8 dicembre 1957, Young apparve con Billie Holiday, Coleman Hawkins, Ben Webster, Roy Eldridge e Gerry Mulligan nello speciale televisivo della CBS The Sound of Jazz, eseguendo la melodia di Holiday “Fine and Mellow”. Era una riunione con Holiday, con cui aveva perso i contatti nel corso degli anni. Era anche in declino fisico, verso la fine della sua carriera, eppure entrambi hanno dato performance commoventi. L’assolo di Young è stato brillante, acclamato da alcuni osservatori come una meraviglia ineguagliabile di economia, fraseggio ed emozione straordinariamente commovente; Nat Hentoff, uno dei produttori dello show, in seguito ha commentato: “Lester si è alzato e ha suonato il blues più puro che io abbia mai sentito … nella sala di controllo stavamo piangendo tutti”.
Young fece le sue ultime registrazioni in studio e esibizioni dal vivo a Parigi nel marzo del 1959 con il batterista Kenny Clarke alla fine di un tour europeo abbreviato durante il quale mangiò quasi nulla e bevve pesantemente. Morì nelle prime ore del mattino del 15 marzo 1959, solo poche ore dopo il suo ritorno a New York, all’età di 49 anni.
Secondo il critico jazz Leonard Feather, che cavalcò con Holiday in un taxi per il funerale di Young, disse dopo i servizi: “Sarò il prossima ad andare.” La Holiday morì quattro mesi dopo il 17 luglio 1959 a 44 anni.
Discografia
With Oscar Peterson Trio– 1954
The President– 1954
Pres and sweets– 1955
The Lester Young Buddy Rich Trio – 1956

andreabianchi85 Mostra tutti

Freelance drummer.
Musicaddicted.

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