Fiati e d’intorni : Benny Carter

Nato a New York City nel 1907, ricevette lezioni di piano da sua madre e altri vicini. Suonò la tromba e sperimentò brevemente con il sassofono C-melody prima di decidere definitivamente per il sassofono contralto. Negli anni ’20, si esibì con June Clark, Billy Paige e Earl Hines, quindi andò in tournée come membro dei Wilberforce Collegians guidati da Horace Henderson.
Apparve per la prima volta nel 1927 come membro dei Paradise Ten guidato da Charlie Johnson.
Tornò dai Collegian e divenne il loro capofila fino al 1929,con incluso uno spettacolo alla Savoy Ballroom di New York City.
All’inizio degli anni ’20, Carter lavorò come arrangiatore per  Fletcher Henderson dopo che quella posizione fu lasciata libera da Don Redman. Non aveva una formazione formale nell’arrangiare, quindi imparò con prove ed errori, mettendosi sotto e guardando le carte esistenti.
Lasciò Henderson per assumere l’ex lavoro di Redman come capo dei raccoglitori di cotone di McKinney a Detroit. Nel 1932 formò una band a New York City che comprendeva Chu Berry, Big Sid Catlett, Cozy Cole, Bill Coleman, Ben Webster Dicky Wells e Teddy Wilson.
Gli arrangiamenti di Carter erano complessi. Tra i più significativi c’erano “Keep a Song in Your Soul”, scritto per Henderson nel 1930, e “Lonesome Nights” e “Symphony in Riffs” del 1933, entrambi i quali mostrano la scrittura di Carter per i sassofoni.
All’inizio degli anni ’30, Carter e Johnny Hodges erano considerati i principali sassofonisti contralti. Carter divenne anche un solista di tromba, dopo aver riscoperto lo strumento. Registrò ampiamente alla tromba negli anni ’30. L’orchestra di breve durata di Carter ha suonato all’Harlem Club di New York, ma ha registrato solo una manciata di dischi per Columbia, OKeh e Vocalion. Le parti OKeh sono state emesse sotto il nome di The Chocolate Dandies.
Nel 1933 Carter partecipò alle sessioni con il leader della band britannica Spike Hughes, che andò a New York City per organizzare registrazioni con importanti musicisti afroamericani. Questi 14 lati più quattro della grande band di Carter, intitolata all’epoca Spike Hughes e His Negro Orchestra, furono inizialmente pubblicati solo in Inghilterra. I musicisti provenivano dalla band di Carter e comprendevano Red Allen, Dicky Wells, Wayman Craver, Coleman HawkinsJ. C. Higginbotham e Chu Berry.
Carter si trasferì a Londra e trascorse due anni come arrangiatore per la Big Band della BBC.
In Inghilterra, Francia e Scandinavia ha registrato con musicisti locali e ha portato la sua band nei Paesi Bassi. In queste impostazioni Carter suonava la tromba, il clarinetto, il piano, il sassofono contralto e tenore e cantava occasionalmente.
Nel 1938 tornò in America. Trovò lavoro regolare alla guida della sua band alla Savoy Ballroom di Harlem fino al 1941. La band comprendeva Shad Collins, Sidney De ParisVic Dickenson e Freddie Webster. Dopo questo impegno ha guidato una band di sette pezzi che includeva Eddie BarefieldKenny Clarke e Dizzy Gillespie.
A metà degli anni ’40, fece di Los Angeles la sua casa, formando un’altra grande band, che a volte includeva J.J.Johnson Max Roach e Miles Davis.Queste sarebbero le sue ultime grandi band. Ad eccezione di concerti occasionali, esibendosi con Jazz at the Philharmonic e registrando, smise lavorare come bandleader di big band in tournée. Los Angeles gli ha fornì molte opportunità per il lavoro in studio, e questo ha dominato il suo tempo durante i decenni successivi. Ha scritto musica e arrangiamenti per televisione e film, come Stormy Weather nel 1943.
Negli anni 70, Carter tornò di nuovo a suonare il sassofono e fece un tour in Medio Oriente per gentile concessione del Dipartimento di Stato degli Stati Uniti. Ha iniziato a fare visite annuali in Europa e in Giappone.
Il tempo ha avuto scarso effetto sulle abilità di Carter. Durante gli anni ’80 ha scritto la lunga composizione Central City Sketches eseguita dalla Cooper Union dall’American Jazz Orchestra. Un’altra composizione lunga, Glasgow Suite, è stata eseguita in Scozia. Il Lincoln Center gli commissionò di scrivere “Good Vibes” nel 1990.
Questa musica è stata eseguita nel 1992 quando aveva 85 anni.
Carter ebbe una carriera insolitamente lunga. Fu forse l’unico musicista ad aver registrato in otto decenni diversi.
Un’altra caratteristica della sua carriera è stata la sua versatilità come musicista, capofila, arrangiatore e compositore. Ha contribuito a definire il suono del sassofono contralto, ma ha anche suonato e registrato col sassofono soprano, sassofono tenore, tromba, trombone, clarinetto e pianoforte.
Aiutò a stabilire una base per arrangiare nel lontano 1930 quando arrangiò “Keep a Song in Your Soul” per la grande band di Fletcher Henderson. Le sue composizioni includono il successo “Cow-Cow Boogie” registrato da Ella Mae Morse e i Central City Sketches, scritti a 80 anni e registrati con l’American Jazz Orchestra.
Carter è morto all’età di 95 anni a Los Angeles al Cedars-Sinai Medical Center il 12 luglio 2003 per complicanze della bronchite.
Discografia:
Alone Together(1952)
Cosmopolite(1953)
Benny Carter Plays Pretty(1955)
New Jazz Sounds(1955)

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