Fiati e d’intorni : Ben Webster

ben websterNato a Kansas City, Missouri, negli Stati Uniti, ha studiato violino alle elementari e pianoforte con l’aiuto del suo vicino Pete Johnson, che gli ha insegnato il blues. Nel 1927-1928 recitava per film muti a Kansas City e ad Amarillo, in Texas.
Una volta che  Budd Johnson gli mostrò alcune nozioni di base sul sassofono, Webster iniziò a concentrarsi su quello strumento, suonando nella Young Family Band (che all’epoca includeva Lester Young), sebbene di tanto in tanto tornasse al piano, anche registrando di tanto in tanto sullo strumento. Kansas City in quel periodo era un melting pot da cui emersero alcuni dei più grandi nomi del jazz degli anni ’30. Webster si unì alla band di Bennie Moten nel 1932, un gruppo che comprendeva anche Count Basie Hot Lips Page e Walter Page.
Webster trascorse del tempo con parecchie orchestre negli anni ’30, tra cui Andy Kirk, la  Fletcher Henderson Orchestra nel 1934, poi Benny Carter, Willie Bryant Cab Calloway e la big band di breve durata di Teddy Wilson.
Ben Webster ha suonato con l’orchestra di Duke Ellington per la prima volta nel 1935, e nel 1940 si esibiva a tempo pieno come primo solista principale della band. Ha riconosciuto Johnny Hodges, il solista alto di Ellington, come una grande influenza sul suo modo di suonare.
Durante i successivi tre anni, ha suonato in molte registrazioni, tra cui “Cotton Tail” e “All Too Soon”; i suoi contributi (insieme a quello del bassista Jimmy Blanton) furono così importanti che l’orchestra di Ellington in quel periodo è conosciuta come la band Blanton – Webster.
Webster lasciò la band nel 1943 dopo un furioso alterco durante il quale presumibilmente tagliò uno dei semi di Ellington.
Un’altra versione dell’uscita di Webster (da parte di Webster) proveniva da Clark Terry, un musicista di lunga data di Ellington, il quale affermò che, in una disputa, Webster diede uno schiaffo a Ellington, sul quale quest’ultimo gli diede due settimane di preavviso
Dopo aver lasciato Ellington nel 1943, Webster lavorò alla 52esima strada a New York City, dove registrò spesso sia come leader che come sideman.
Durante questo periodo ha avuto brevi momentii con Raymond Scott, John Kirby, Bill DeArango e Sid Catlett, così come con la band di Jay McShann, che presentava anche il blues shouter Jimmy Witherspoon. Per alcuni mesi nel 1948, tornò brevemente all’orchestra di Ellington.
Nel 1953, registrò King of the Tenors con il pianista Oscar Peterson, che sarebbe stato un importante collaboratore di Webster durante il decennio nelle sue registrazioni per le varie etichette di Norman Granz. Insieme a Peterson, al trombettista  Harry “Sweet” Edison e ad altri, stava suonando e registrando con Granz’s Jazz. Nel 1956, ha registrato un set classico con il pianista Art Tatum, supportato dal bassista Red Callender e dal batterista Bill Douglass. Coleman Hawkins meets Ben Webster con il collega sassofonista tenore Coleman Hawkins fu registrato il 16 dicembre 1957, insieme a Peterson,  Herb Ellis (chitarra), Ray Brown(basso) e Alvin Stoller (batteria). La registrazione di Hawkins e Webster è un classico jazz, l’incontro di due giganti del sassofono tenore, che si erano incontrati per la prima volta a Kansas City.
Alla fine degli anni ’50, formò un quintetto con Gerry Mulligan  e
suonò frequentemente in un club di Los Angeles chiamato Renaissance. Fu lì che il gruppo Webster-Mulligan eseguì il backup della cantante blues Jimmy Witherspoon in un album registrato dal vivo per Hi-Fi Jazz Records.
Nello stesso anno, il 1959, il quintetto, con il pianista Jimmy Rowles, il bassista Leroy Vinnegar e il batterista Mel Lewis, registrò anche “Gerry Mulligan Meets Ben Webster” per Verve Records (MG V-8343)
Webster in genere lavorava costantemente, ma nel 1965 si trasferì definitivamente in Europa, lavorando con altri musicisti jazz americani con sede lì e musicisti locali. Ha suonato quando gli è piaciuto durante l’ultimo decennio. Ha vissuto a Londra per un anno, seguito da quattro anni ad Amsterdam e ha fatto la sua ultima casa a Copenaghen nel 1969. Webster è apparso come suonatore di sax in un club di cabaret a basso costo nel film blu danese del 1970 intitolato Quiet Days in Clichy. Nel 1971 Webster si riunì con Duke Ellington e la sua orchestra per un paio di spettacoli ai Giardini di Tivoli a Copenaghen; ha anche registrato “live” in Francia con Earl Hines. Ha anche registrato o eseguito con Buck Clayton, Bill Coleman e Teddy Wilson.
Webster ebbe un sanguinamento cerebrale ad Amsterdam nel settembre 1973, a seguito di un’esibizione al Twee Spieghels di Leida, e morì il 20 settembre. Il suo corpo fu cremato a Copenaghen e le sue ceneri furono sepolte nel cimitero di Assistens nella sezione di Nørrebro della città.
Discografia
1953: An Exceptional encounter(1953)
King of Tenors(1953)
Music for loving(1954)
Soulville (1957)

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